¿Vuelve la Peste Negra?

Los funcionarios sanidad del condado de Los Ángeles hallaron ayer una ardilla muerta cubierta de pulgas, que tras los análisis, ha dado positivo en peste bubónica. La peste bubónica fue una plaga que acabó con 200 millones de personas en Europa durante el siglo XIV.

¿Se enfrentan los los EE.UU. a un brote de la antigua epidemia? Es poco probable, de acuerdo con los funcionarios de salud pública americanos. Casos dispersos de la peste en animales salvajes, domésticos y los seres humanos ocurren todos los años. La plaga fue introducida en el nuevo continente en 1900, mucho después del devastador brote en Europa. Entre 1990 y 2010, hubo 999 casos de peste probables o confirmadas, tanto en animales como en humanos.  En las últimas décadas, los EE.UU. han tenido unos siete casos de peste humana al año. La plaga puede ser tratada exitosamente con antibióticos en la mayoría de los casos (una opción de nuestros antepasados medievales no tenían) pero la enfermedad puede ser mortal si se le permite progresar.

La mayoría de los casos documentados en América se dan en los roedores, que contraen la enfermedad a través de las pulgas. En México los casos se dan por los perros, ya que mas de la mitad de los del país tienen pulgas, pero concretamente el año pasado hubo varios casos de perros, un gato, y un humano. La época optima de la plaga va desde finales de primavera hasta principios de otoño, por lo que estamos en temporada.

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Ardilla encontrada en California con claros síntomas de peste.

La peste es causada por la bacteria Yersinia pestis. Por lo general, se propaga de las pulgas a los roedores a los humanos como la peste bubónica, que causa la inflamación de los ganglios linfáticos en el ser humano y los resultados en los baches característicos o “bubones” en la ingle, las axilas o el cuello. Las personas infectadas pueden experimentar fiebre repentina, dolor muscular y dolor de cabeza, escalofríos y debilidad extrema. Algunos animales, incluyendo gatos y perros, pueden no presentar síntomas en absoluto, a pesar de estar infectados.

Si se permite que avance, las bacterias se pueden propagar a todos los órganos principales de entre uno y seis días. Esto puede causar una rápida infección de la sangre y la gangrena, conocida como peste septicémica. Una vez que llegue a los pulmones se convierte en altamente contagioso y puede propagarse a través del aire, momento en el que pasa a ser conocida como la peste neumónica. Puede causar la muerte humana en tres días, aunque los antibióticos han reducido la tasa de mortalidad de 11 por ciento.

La situación es mucho peor fuera de los EE.UU.. La Organización Mundial de la Salud estima que hay miles de casos de peste humana de un año en el centro, este y sur de África, América del Sur, y en grandes áreas de Asia, y las tasas de mortalidad son mucho más altas en algunas zonas con menor acceso a la atención sanitaria. Existe una vacuna disponible, pero es raro y sólo está disponible para los profesionales que están en alto riesgo de exposición.

La plaga tiene un hábito de repente reaparece después de no ser escuchado en años. Hubo un pequeño brote en Libia en 2009, después que la enfermedad no se había visto desde hace 25 años, de manera similar, en Argelia, la peste se registró en la década de 1940, se mantuvo ausente por unos 50 años, y luego volvió a surgir en 2003. A pesar de la resistencia del bacilo, las grandes mejoras en la salud pública han hecho que sea casi imposible para la plaga de difundir la manera que lo hizo en la Edad Media.

Sin embargo, debido a que es tan contagiosa, la plaga se cita a menudo como potencial herramienta para el bioterrorismo. En 2009, hubo informes de que unos 40 combatientes de Al Qaeda habían muerto en un fallido intento de militarizar la enfermedad. La OMS negó este informe, pero los temores siguen.

Los funcionarios del condado de Los Angeles han cerrado tres campamentos durante al menos una semana para el exterminio de pulgas con el fin de evitar que la plaga se propague aún más allá. Mientras tanto, no mascota en cualquier ardillas salvajes.

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